Gilles Simon, ‘de professor’ die zojuist 500 heeft gemarkeerd | ATP-tour

De laatste backhand van Steve Johnson was lang weggedreven en Gilles Simon, grauw bij de slapen, slaakte een gil. De menigte bij Court Philippe Chatrier stond als één op en Simon, die zijn laatste Roland Garros speelde, koesterde hun applaus.

Een paar minuten later trok de vermoeide 37-jarige langzaam de tape van zijn vingers en staarde naar de rode klei onder zijn voeten. Er verscheen eindelijk een kleine glimlach op zijn gezicht toen het gewicht van zijn epische prestatie over hem heen spoelde. Door Johnson op woensdag met 7-5, 6-1, 7-6 (6) te verslaan, won de Franse wild card zijn 500e wedstrijd op tourniveau.

“Ah, 500″, vertelde Simon achteraf aan ATPTour.com in een exclusief interview. “Het is een mooi aantal dat ik heb weten te bereiken. Ik had het natuurlijk overleefd als ik het niet had gedaan. Maar ja, het is nog een prestatie. Met 500 overwinningen in de Tour ben ik best tevreden.”

De meeste overwinningen door een Fransman (Open Era)

Voordat het toernooi begon, herhaalde Simon – twee overwinningen voor de mijlpaal – dat dit zijn laatste seizoen zou zijn. Een verslaggever vroeg hem of hij teleurgesteld was dat hij de mijlpaal van 500 overwinningen niet haalde.

‘Dat is niet makkelijk,’ zei Simon. “We zullen wel zien. Eerlijk gezegd zal het niets in mijn leven veranderen. Of ik dat doel bereik of niet, het doet er niet toe.”

Nadat hij Johnson had gestuurd, leek het meer voor Simon te betekenen. ‘Het is een heel lange reis’, zei hij. “Veel wedstrijden na 17 jaar in de Tour – je hebt goede herinneringen, slechte herinneringen, alles. Ik heb zo’n beetje alles meegemaakt. Deze cijfers helpen je te begrijpen en te beseffen wat je hebt gedaan.”

Landgenoot Arthur Rinderknech zei over Simon: “Hij ziet er niet uit als de sterkste of de grootste speler, maar aan het eind van de dag, toen ik jong was, keek ik naar hem op tv en hij bestuurde deze gekke jongens met zijn spel . Het laat zien hoezeer tennis een mentaal spelletje is en dat je slim moet spelen.”

Richard Gasquet, die met 574 overwinningen in zijn carrière meer matchoverwinningen heeft dan welke andere Fransman dan ook, kent Simon beter dan de meesten, aangezien hij bijna twee decennia met hem in de Tour heeft doorgebracht. “Hij is een ongelooflijke speler. Iedereen worstelde tegen hem”, zei Gasquet. “Hij speelde heel slim op het veld. Nooit gemist. Groot talent. Zijn bal-slaande, forehand, backhand was geweldig. Elke speler ter wereld kan je vertellen dat hij worstelde met Gilles Simon. Tactisch was het heel moeilijk om tegen hem te spelen.”

Frankrijk heeft door de jaren heen genereus zijn tennistalent gedeeld. Henri Leconte was in 1988 finalist op Roland Garros, terwijl Guy Forget vijf grote kwartfinales bereikte en opklom tot toernooidirecteur van Roland Garros. Cedric Pioline bereikte twee Grand Slam-finales en kraakte, net als de twee bovengenoemde spelers, de Top 5.

Dat gold ook voor Jo-Wilfried Tsonga, een grote finalist (Australian Open 2008), winnaar van 18 titels en meer dan $ 22 miljoen aan prijzengeld voordat hij eerder deze week met pensioen ging. Yannick Noah, de geliefde winnaar van Roland Garros in 1983, won 23 titels en klom naar nr. 3 in de Pepperstone ATP-ranglijst.

En nu, op het gebied van wedstrijdoverwinningen, heeft Simon ze allemaal overtroffen. De overwinning van de veerkrachtige Fransman op Johnson maakte hem pas de 56e speler in het Open Era die deze onstuimige mijlpaal bereikte. Voor de goede orde, hij is 500-390, goed voor een winstpercentage van 0,562. Simon heeft maar liefst 14 titels verzameld en meer dan $15 miljoen gewonnen.

<a href=Gilles Simon” />
Fotocredits: AFP/Getty Images
Ongelooflijk, Simon en Hugo Gaston zijn de laatste twee Fransen die op Roland Garros staan. Simon, die in 2018 voor het laatst de derde ronde maakte, ontmoet zaterdag Marin Cilic voor de mogelijkheid om door te gaan naar de vierde ronde.

“Uiteindelijk wilde ik al tennisser worden sinds ik een kind was, sinds ik 10 jaar oud was,” zei Simon. “Dit is het enige wat ik heb gedaan. Je bent niet perfect. Je kunt niet elke keer perfect zijn. Het is geen kwestie van overwinningen en nederlagen, van ranking. Het gaat verder dan dat. Als ik een oordeel zou geven over mijn carrière, had het beter gekund. Er zijn wedstrijden die ik had kunnen winnen, maar er zijn ook veel wedstrijden die ik had kunnen verliezen.”

Hij werd in 1984 in Parijs geboren en begon, aangemoedigd door zijn ouders, op zesjarige leeftijd te tennissen. In zijn vroege tienerjaren leek een professionele carrière onwaarschijnlijk; Simon zag pas veel later dan zijn leeftijdsgenoten een groeispurt. Toch bewonderde hij de 1.80 meter lange Michael Chang, die in 1989 Roland Garros won.

Simon werd professional in 2002 – twee decennia geleden. Zijn eerste overwinning op ATP-niveau kwam in februari 2005 in Marseille, op Thomas Johansson. Twee maanden later bereikte Simon de kwartfinales in Casablanca voordat hij de hoofdtabel maakte van zijn eerste major, Roland Garros.

Zijn eerste titel kwam twee jaar later, op de Open 13 in Marseille, en het bevestigde Simons vermogen om te concurreren met de beste spelers van het spel. Hij versloeg Lleyton Hewitt, Jonas Bjorkman en Robin Soderling en versloeg in de finale Marcos Baghdatis. Een tweede titel (Boekarest) bracht hem in de Top 30.

Een jaar later, na een overwinning in de tweede ronde op Roger Federer in de Rogers Cup in Toronto, was het de Top 15 voor Simon. Dat najaar, met een overwinning in de halve finale op Rafael Nadal in Madrid, stond Simon voor het eerst in de Top 10 – en de nummer één. 1 Fransman, voor Gasquet. Simon kwalificeerde zich voor de Nitto ATP-finale van 2008 en verraste Federer in de round-robin-fase, voordat hij viel tegen Novak Djokovic in een verlies van drie sets in de halve finale.

ATP WTA Live-app

In 2011 won Simon de grootste titel uit zijn carrière, in Hamburg. Hij scoorde zijn 400e overwinning, op nr. Stan Wawrinka, 3e gerangschikt op de 2016 Rolex Shanghai Masters. Bij twee gelegenheden – de Australian Open 2009 en Wimbledon 2015 – bereikte Simon de kwartfinales.

Simon had niet de oogverblindende wapens die sommige van zijn collega’s bezaten, maar hij had een onmiskenbare listigheid en een zeldzaam, intuïtief gevoel voor het spel.

De Fransman Benjamin Bonzi beschreef hem “Als een professor op de tennisbaan. Alles over zijn strategie, zijn fysieke beweging en alles. Hij stopte iets anders in tennis. Hij was niet erg krachtig, hij had geen grote opslag. Toen hij op zijn best was, was zijn beweging zo goed en legde hij de bal in moeilijke posities.”

Landgenoot Benoit Paire noemde ook Simon’s tactische genialiteit. “Hij is een van de slimste spelers op het veld”, zei Paire. “Hij is erg getalenteerd omdat iedereen zegt: ‘Oké, speel gewoon vanaf de baseline.’ Maar wat hij zijn hele carrière doet en de Top 10 haalt, zoals dit, is iets geks.”

“Ik heb mijn best gedaan zo goed als ik kon”, zei Simon. “Had ik het beter kunnen doen? Ja. Had het minder goed gekund? Natuurlijk, ja, ook. Ik probeerde de hele tijd mijn best te doen. Is het me gelukt om trots te zijn? Ja soms. Dat hoort bij een tenniscarrière.

“Jaar na jaar beleef je natuurlijk elk gevoel. Soms leid je echt en verlies je. Soms ben je echt down en win je uiteindelijk. Het is niet een kwestie van het grootste gewonnen toernooi of zoiets. Na 17 jaar heb ik mijn best gedaan. Ik heb alles gegeven wat ik had.”

Leave a Comment